Az ESA üstökös küldetése, a Rosetta

A Rosetta keringo egysége (orbiter)Az Európai Űrügynökség (ESA) hivatalosan is bejelentette a Rosetta küldetést, amelynek fő célja egy üstökös felszínére történő leszállás. A bejelentés július 1-én történt, mindössze néhány nappal azt követően, hogy a NASA közölte saját üstökös küldetésének eltörlését.

A Rosetta 2003 januárjában indul, és 2012-ben találkozik a Wirtanen-üstökössel. Az anyaszonda üstökös körüli pályáról végzi megfigyeléseit, míg egy kisebb egység leereszkedik az égitest felszínére.

A Rosetta az európai bolygóközi űrkutatás egyik legfontosabb küldetése, a Horizon 2000 nevű tudományos program egyik "Sarokkő" missziója (Cornerstone Mission). A küldetésnek számos technikai kihívással kell szembenéznie. Mindössze négy év áll rendelkezésre ahhoz, hogy megépítsék a legnagyobb, legjobban felszerelt üstököskutató űrszondát.

A 2003-as start után 2005májusában egy Mars melletti elrepülés, 2005 és 2007 októberében pedig egy-egy Föld melletti elrepülés következik, gravitációs lendítésekkel. 2006-ban és 2008-ban aszteroidák melletti elrepülések lesznek. Ezek a manőverek "kihajítják" a szondát a belső Naprendszerből, s egy olyan pályára állítják, amellyel 2011-ben a még nyugodt, a Naptól 675 millió km-re lévő üstökösmagot éri el. Pályamódosító manőverek sorozatával végül 2012 májusában foglalja el az üstökös körüli pozíciót. Egy hónapos térképezési fázis után a leszálló egység leereszkedik a felszínre. Mivel a mag gravitációs ereje igen csekély, a szerkezet acélpányvák segítségével rögzíti magát a felszínen.

A Rosetta leszálló egysége (lander)A leszálló egység információkat küld az üstökösmag szerkezetéről és anyagi összetételéről, 20 cm-es mélységig gyűjtve mintákat annak anyagából. A keringő egység eközben azokat a változásokat követi nyomon, amelyek az üstökösmag Naphoz való közeledése miatt következnek be. Egy ideig közvetlen közelről figyelhetjük a felszíni aktivitás kialakulását és fokozódását, amelynek során a jegek szublimálni kezdenek a növekvő hőmérséklet hatására. (Most legalább kiderül, mennyire voltak helytállóak a Deep Impact egyes jelenetei.) A küldetés végét 2013 közepére tervezik: a mag fokozódó aktivitása ekkorra feltehetően elpusztítja mindkét szerkezetet.

A Rosetta leszálló egysége lesz az első űrszonda, amely egy üstökös felszínén landol. Ez a kitüntető cím a NASA Champollion nevű szondáját illette volna meg, de mint már említettük a küldetést törölték (részletesebben lásd egy korábbi cikkünkben). A sors iróniája, hogy a Rosetta leszálló egységének tervezésében eredetileg a NASA is közreműködött, amely szintén a Champollion névre hallgatott. Néhány évvel ezelőtt azonban a NASA kiszállt a közös projektből, s ugyanezen a néven saját teljes programot indított.

Eredeti anyag:
Europe Unveils Comet Mission
http://www.spaceviews.com/1999/07/02a.html